I huden, histamin, som är ansvarig för klåda och nässelfeber, förekommer praktiskt taget bara i mastceller. Wheals uppstår på grund av att hudkärlen i det drabbade hudområdet börjar läcka. Histamin får cellerna i blodkärlen att röra sig från varandra genom att binda till specifika strukturer (histaminreceptorer) på kärlcellerna och på så sätt indikera för kärlceller att de ska röra sig bort från varandra. Detta gör att blodvätska och vissa blodceller kan fly från kärlets inre in i den omgivande vävnaden. Förutom histamin, mastcellprodukter såsom leukotriener eller andra budbärare (så kallade cytokiner) kan öka blodkärlens permeabilitet. Effekten av kliande läkemedel vid urtikaria kan förklaras av det faktum att dessa läkemedel specifikt hämmar bindningen av histamin till histaminreceptorerna. Dessa läkemedel kallas därför antihistaminer. Det faktum att antihistaminer inte hjälper till alla fall av urtikaria indikerar att histamin inte är det enda kliande och nässelframkallande ämnet som spelar en roll här.

Hur aktiveras mastceller i samband med olika typer av urtikaria?

Denna fråga kan besvaras lättast med avseende på allergisk urtikaria, en sällsynt undertyp av kronisk urtikaria. Mastcellen är den ultimata allergiecellen och är involverad i alla allergier som medieras av proteinet immunglobulin E (IgE) och därmed ansvariga för symtomen på astma, hösnuva eller eksem. Kuporna kan orsaka allergisk aktivering av mastceller, det vill säga en aktivering av IgE och ett allergen (ett ämne som kan utlösa en allergisk reaktion). I ett sådant fall kommer allergener in i kroppen tillsammans med mat eller luft som andas in (t.ex. trädpollen, gräspollen, husdammsmittavfall) och aktiverar sedan mastceller, som är laddade med motsvarande IgE-antikroppar. Sällan kan absorptionen av korsreagerande livsmedel utlösa urtikaria även i fall av en sådan allergi.

Vilken person som helst kan bli allergisk under hennes eller hans liv. Detta inträffar om vi blir sensibiliserade mot vissa pollen, såsom björkpollen efter kontakt med pollen. Sensibilisering avser produktion av immunglobuliner (anti-proteiner) mot en viss substans, i vårt exempel mot björkpollen. Om vi ​​blir sensibiliserade producerar våra kroppar olika immunglobuliner med olika uppgifter. Typ E-immunglobuliner (IgE) som bildas av immunförsvarets försvarsceller fastnar till exempel på speciellt förberedda platser på mastceller (IgE-receptorer) på väg genom människokroppen. Nu, när våra kroppar åter kommer i kontakt med björkpollen, känner igen IgE som fäster till IgE-receptorerna på mastcellerna björkpollen och samlar in dem. Den mastcell till vilken IgE med den fångade björkenpollen sitter fast aktiveras och släpper ut dess histamin. En allergisk reaktion uppstår. Denna bäst studerade väg för aktivering av mastceller finns endast hos en liten del av alla urtikariapatienter.

Mycket oftare verkar bildandet av antikroppar (försvarsproteinkroppar) mot IgE-receptorn eller IgE bundet till den vara ansvarig för urtikaria. Hos upp till 30 procent av patienterna med kronisk urtikaria kan sådana antikroppar mot kroppens egna ämnen detekteras. Med andra ord reagerar kroppen mot sig själv. Därför talar man också om autoantikroppar och autoimmun urtikaria. Ett enkelt test för förekomsten av sådan autoimmun urtikaria är injektionen av en patients eget blod, eller den flytande delen av blodet, i underarmen. Hos patienter med antikroppar mot sin egen IgE-receptor eller IgE, resulterar detta i betydande whealbildning.

Komplementsystemet är en viktig komponent i nätverket av kroppens immunförsvar. Dess huvudsakliga ansvar inkluderar direkt förstörelse av celler och agenser (såsom bakterier eller parasiter) och aktivering av immunsystemet. Aktivering av komplementsystemet, t.ex. i samband med bakterieinfektioner, leder till frisättning av kraftfulla mastcellaktiverande ämnen. Inte sällan har kronisk urtikaria orsakats av en kronisk infektion (t.ex. av paranasala bihålor, tonsillerna, magslemhinnan eller tänderna): det är känt att avlägsnande av ett sådant kroniskt infektionsfokus kan leda till läkning av kronisk urtikaria. Det här kallas urtikaria på grund av infektion.

Uttrycket intolerans urtikaria används i fall där kroppen inte tål ett visst ämne. Obehag uppstår på grund av intoleransreaktioner mot ämnen som läkemedel, konserveringsmedel eller färgämnen i maten. Undvikande av det utlösande ämnet, t.ex. med hjälp av en diet, kan leda till läkning.